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호황기 누린 식물성 육류, 거품 빠지기 시작
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호황기 누린 식물성 육류, 거품 빠지기 시작
미국 시장에서 비건 육류 판매 실적과 유행 모두 하락 추세이다. 이에, 다수 식물성 대체육 기업이 서둘러 소비자를 다시 잡는 데 온 힘을 다하기 시작했다.
By MATT REYNOLDS, WIRED US

지난 3년간 식물성 육류 산업은 중요한 분위기 변화를 겪었다. 코로나19 확산 초기 도살장 폐쇄로 기존 육류 공급망이 마비되면서 소비자가 육류가 없는 버거, 소시지, 해산물 등을 대체 식품으로 찾으면서 매출이 급격히 증가하였다. 2018년부터 2021년 사이 미국의 식물성 식품 업계의 총매출은 48억 달러에서 74억 달러로 증가했다. 특히, 식물성 육류가 매출 상승세를 견인했다.

그러나 식물성 제품 수요 열풍 둔화를 시사하는 내용의 식물성 육류와 유제품, 해산물 매출을 주제로 한 보고서가 새로이 발행되었다. 대체 단백질 비영리단체인 굿푸드 인스티튜트(Good Food Institute)의 연례 보고서는 지난 2년간 미국 내 식물성 육류와 해산물 판매 금액이 13% 감소했다는 사실을 확인했다. 대체육류 가격 인상 여파로 2023년 대체육류 판매량이 2021년 대비 26% 감소하는 결과로 이어졌다.

미국 시장에 존재하는 주된 난제는 식물성 대체 식품 가격이다. 미국에서는 식물성 육류 가격이 동물성 육류보다 평균 77% 더 비싸다. 닭고기와 같은 저렴한 육류 식품과 고급 쌀 가격은 식물성 식품이 150% 이상 더 비싼 편이다. 또 다른 문제는 지난 몇 년간 업계에 어려움을 안겨준 문제이기도 한 소비자가 식물성 식품이 동물성 식품보다 부족하다는 사실을 발견한 사실이다. 보고서 저자는 “많은 소비자가 식물성 육류가 맛, 식감, 저렴한 가격 측면에서 기대치를 충족하지 못했다는 불만을 암시한다”라고 전했다.
 
[사진=Unsplash]
[사진=Unsplash]

대체육류가 큰 관심을 얻었으나 여전히 식물성 식품 중 판매량 1위는 식물성 우유이다. 콩, 오트, 아몬드 등으로 생산한 식물성 우유는 미국 전역의 우유 판매량 15% 가까이 차지한다. 반면, 식물성 육류와 해산물의 시장 점유율은 약 1%이다. 식물성 우유는 미국 내 식물성 식품 카테고리의 약 1/3을 차지한다.

식물성 버터, 아이스크림, 요거트, 치즈 등 다른 식물성 식품 부문도 추가한다면, 2023년 미국 내 식물성 유제품의 총매출은 50억 달러에 육박한다. 2021년부터 2023년 사이 식물성 우유 매출은 9% 증가했다. 하지만 같은 기간 판매량 자체는 10% 감소했다. 굿푸드 인스티튜트는 식물성 식품 부문의 총매출이 약 81억 달러라고 추산했다.

식물성 육류 애호가는 소비자가 소고기 버거를 식물성 패티로 변경한다면, 식단의 탄소 발자국을 대거 감축할 수 있다고 주장한다. 동물성 단백질은 식품의 탄소 배출량 주범이다. 소고기, 양고기, 유제품은 1kg당 배출량이 제일 많다. 하지만 식물성 육류 매출 성장세 둔화를 고려하면, 식물성 육류 업계가 많은 이들이 바라던 탄소 배출량에 영향을 미칠 가능성은 불확실하다.

식물성 육류 업계 내 유명 브랜드는 실적 성장세 둔화의 늪을 벗어나려 노력한다. 2024년 초 임파서블푸드(Impossible Foods)는 자사 대체 식품군을 기존 육류와 더 비슷한 방식으로 새로이 재출시했다. 육류 애호가의 식물성 식품 수요를 유도할 의도이다. 2024년 2월, 비욘드미트(Beyond Meat)는 자사 식물성 육류 버거와 다진 고기 4세대 제품을 출시하며, “역대 비욘드미트 제품 중 동물성 육류에 가장 가까우면서도 과즙이 풍부한 제품”이라고 홍보했다.

이른바 초가공 식품을 향한 우려도 식물성 육류 업계에 타격을 주었다. 보통 식품 생산 시 필요한 가공 수준이 많다는 사실 때문이다. 이에, 비욘드미트가 새로 출시한 버거는 염분과 포화 지방을 줄이고, 익히지 않은 재료 목록도 줄였다. 다른 식물성 식품 기업은 청정 라벨 인증을 강조했다.

식물성 식품 전환의 성공 여부를 떠나 식단의 기후 영향 측면에서 감수하는 위험성이 크다. 지금은 최소한 미국 시장에서 식물성 식품 혁명이 많은 이들의 기대보다는 더 느린 속도로 시작하는 듯하다.

** 위 기사는 와이어드US(WIRED.com)에 게재된 것을 와이어드코리아(WIRED.kr)가 번역한 것입니다. (번역 : 고다솔 에디터)

<기사원문>
Plant-Based Meat Boomed. Here Comes the Bust
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