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백색 소음 기계서 들리는 목소리, 그 이유는?
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백색 소음 기계서 들리는 목소리, 그 이유는?
만약, 백색 소음 기계를 실행한 채로 취침하려는 도중 음악이나 목소리, 그 외 각종 소리가 들린다면, 정신 질환을 앓고 있다는 뜻이 아니다. 백색 소음 기계에서 소리가 들리는 이유를 설명한다.
By JENNIFER BILLOCK, WIRED US

필자는 밤마다 숙면을 위해 소음 기계를 사용한다. 필자가 사용하는 기계는 백색 소음과 핑크 노이즈, 그린 노이즈, 브라운 노이즈 등을 지원한다. 하지만 필자는 기계를 사용하면서 이상한 점을 발견했다. 침대 옆에 30분간 기계를 두고 소음을 가동한 뒤 무언가가 들리기 시작한다는 점이다. 간혹 관현악 총보 연주와 같은 음악 소리처럼 들린다. 실제로 군중 속에서 들을 법한 대화 소리처럼 들릴 때도 있다. 간혹 필자의 남편이 즐기는 게임 소리처럼 들린다.

이에, 필자는 임의의 음향을 밤새 켜두었을 때 대다수가 보일 법한 반응을 보였다. 필자가 듣는 소리가 무엇인지 찾아 나섰다. 필자는 백색 소음 기계를 끄고, 귀 기울여 정체를 알 수 없는 소리를 제대로 들으려 했다. 남편이 TV를 보고 있어서 들리는 소리일까? 아니면, 이웃집에 직접 무사하다고 알리는 내용의 문자라도 한 통 보내야 할까? 실제로 창문 아래에서 관현악단이 연주하는 것은 아닐까?

당연히도 소리의 정체를 찾고 보면, 아무것도 없다는 것을 확인하게 된다.

필자가 백색 소음 기계를 사용한 뒤 듣는 임의의 소리를 확인하려 처음 구글 검색을 했을 때 확인한 결과는 충격적이었다. 청각 파레이돌리아(auditory pareidolia), 즉, 환청이라는 심리적 문제가 검색 결과로 등장했다. 환청은 조현병의 대표적인 증상이라는 설명도 확인할 수 있었다. 일부 전문가는 심리 검사가 필요하다는 의견을 남기기도 했다.

청각 기술을 활용한 재활에 주력하는 청각학자 루스 라이스만(Ruth Reisman)은 “심리 장애 중 환청 증상이 발생할 확률이 높으므로 환청에 시달린다면, 정신건강 전문의의 진단을 받는 것이 좋다”라는 조언을 했다. 라이스만은 소음에 노출된 후 발생하는 환청 관련 연구가 상반된 결과를 제시한다는 점에 주목했다. 일부 연구는 소음이 환청을 유발한다는 결론을 내렸다. 소음과 환청은 관련성이 없다는 결론을 제시한 연구도 찾아볼 수 있다.
 
[사진=Freepik]
[사진=Freepik]

그러나 10년 가까이 필자를 담당한 상담사인 라이스만은 필자에게 있을 법한 조현병 증상을 임의로 제시했다. 필자는 라이스만이 언급한 증상 중 여러 가지를 겪은 적이 있으나 조현병은 여러 증상 중 하나에 해당하지 않는다. 결론은 필자가 불확실한 음향 속에서 이상한 잡음을 들은 것이었다. 

다행히도 필자는 백색 소음에 노출된 후 정체를 알 수 없는 소리를 듣는 많은 이들과 마찬가지로 백색 소음이나 기타 연속 소음을 듣고 난 뒤 정체를 알 수 없는 소리를 듣게 된 이유가 정상적인 이유임을 알게 되었다. 백색 소음에 이어 정체를 알 수 없는 소리가 들리는 것을 청각 파레이돌리아라고 칭하지만, 심리적 문제보다는 음향 스펙트럼 끝의 패턴 일치화 과정을 진행한다. 간단하게 말하자면, 뇌가 듣는 소리를 찾아내려 하여 일반적인 음향을 들을 때 소음 격차를 채우는 것이다.

청력상실지원센터(Center for Hearing Loss Help) CEO 닐 바우만(Neil Bauman)은 “원인을 알 수 없는 소리를 듣게 될 때 뇌가 패턴 일치화 기계 역할을 한다”라며, “대화 도중 상대의 말과 모든 단어, 소리는 뇌에, 그리고 데이터베이스에 존재한다. 소리가 들릴 때마다 뇌는 같은 음향 패턴이 전달되었는가 확인하고자 데이터베이스를 살펴본다. 음향 패턴이 같을 때는 단어를 인식한 것이다”라고 설명했다.

고대 그리스어와 같이 알지 못하는 표현이더라도 일부 글자와 소리를 인식한다. 그리고 이미 알고 있는 패턴을 복제하려 이해하지 못한 표현이나 소리의 격차를 채운다.

백색 소음을 포함하여 컬러 노이즈를 생성하는 앱이나 기계는 알고리즘이나 코드를 바탕으로 음향을 전달한다. 실제로 임의의 소리를 전달하는 것이 아니다. 임의의 소음처럼 들리는 음향이 잠시 들리다가 같은 음향이 반복된다. 표면적으로는 다른 소리처럼 들린다. 그러나 뇌에서 음향 패턴을 인식하고는 이해하려 하여 결국에는 실제로 존재하지 않는 소음을 듣게 된다.

그렇다면, 필자가 들었던 정체 모를 소리는 소음 기계가 일정 기준에 따라 전달한 음향인가? 마치 사람 여러 명의 모습이 담긴 혼란스러운 사진을 보는 것 같다. 사진 속 수많은 사람을 각각 구분할 수는 없을 것이다. 필자는 사람을 인식하고는 사진과 관련하여 무언가를 추측하기만 할 것이다. 빵에서 성모마리아 그림이 보이는 것처럼 정체를 알 수 없는 소리를 듣는 것이다.

로버트 레메즈(Robert Remez) 컬럼비아대학교 심리학자 겸 교수는 비틀즈 음반을 배경음악으로 재생하고는 폴 매카트니의 사망을 알리는 메시지를 들으려 한 뒤 비슷한 음향으로 메시지를 대체하는 것을 예시로 언급했다.

레메즈 교수는 “중간에 비틀즈가 ‘폴은 죽었다’라고 말하는 듯한 소리가 들린다. 하지만 해당 음향 신호가 매우 왜곡되어 실제로 정확히 들은 것이 맞는가 확신할 수 없다. 음반에서 들은 음향과 가장 비슷한 영어 문장을 천천히 읽다가 ‘폴은 죽었다’라는 문장을 완성하는 것과 같다고 비유할 수 있다”라고 말했다.

레메즈 교수는 이를 ‘가짜 경고’ 혹은 실제 신호가 존재하지 않는 상황에서 신호의 느낌이 남은 것’이라고도 말했다.

가짜 경고는 숙면을 돕는 소음을 들을 때나 소음 생성 기기로 다른 사람의 코골이 소리처럼 다른 소리를 덮으려 할 때 흔하게 발생한다.

레메즈 교수는 “특히, 숙면을 위해 인위적으로 소음을 생성할 때를 비롯하여 소음을 들을 때 무언가가 들린다고 생각하는 이유 중 하나는 불확실한 세계에 집중하기 때문이다. 숙면을 위해 소음을 들을 때는 인지 측면의 인식 범위 적용 방식이 제대로 보호되지 않는다. 음향 생성 기기를 이용하여 다른 소음을 차단하려 할 때는 적어도 다른 소음을 듣는 것인지 불확실한 상태가 되는 데 필요한 수준으로 큰 음향을 생성하고는 인위적으로 생성한 소리 이외에 다른 소리가 들린다는 점이 확실하지 않은 상태가 되도록 한다”라고 말했다.

필자는 한동안 백색 소음 기계 실행 후 듣는 정체 모를 소리를 환청이라고 칭했다. 환청이라는 표현 때문에 라이즈만은 심리 진단에 집중하게 되었으며, 바우만은 환청이 아니라고 즉시 지적했다.

바우만은 “청각 파레이돌리아는 환청이 아니다. 종류를 떠나 실제로 소리를 듣기 때문에 착각이라고 말할 수 있다. 인간은 착각한 소리를 스스로 해석한다. 뇌가 다른 것을 인식하여 착각이 발생하는 것이다. 환청은 실제 소리가 전혀 없을 때 무언가를 듣는 것이다”라고 설명했다.

기본적으로 지속되는 소음을 듣고 정체를 알 수 없는 소리가 들린다고 해서 겁먹을 필요는 없다. 단, 주변에 어떠한 소리도 들리지 않을 때 갑자기 정체를 알 수 없는 소리가 들릴 때는 제외이다.

레메즈 교수는 “소음이 없는 데다가 같은 실내 공간에 타인이 없을 때 정체를 알 수 없는 소리가 들린다면, 정신건강 문제를 걱정해야 한다”라고 말했다.

정체를 알 수 없는 소리를 듣기 전 다른 소음이 들리거나 같은 실내 공간에 누군가가 있었는가를 기준으로 청각 파레이돌리아인가 구분할 수 있다. 이상하거나 예기치 못한 소리가 들린다면, 두 손으로 귀를 막아라. 이후 소리가 들리지 않는다면, 뇌 바깥 영역에서 생성된 소음이라고 확신할 수 있다. 하지만 두 손으로 귀를 막은 뒤에도 누군가가 귓가에 직접 말하는 소리나 자신과 관련된 이야기를 하는 듯한 소리가 들린다면, 전문가 진단이 필요하다.

아쉽게도 같은 문제가 원인이 되어 소리를 계속 듣게 될 때 매번 이상한 소리가 들리는 것을 막을 방법은 없다. 필자는 침실에서 사용하던 기계를 다른 종류의 소음을 전달하는 기계로 교체한 뒤 청각 파레이돌리아가 완화되었다. 그러나 일정 속도로 천장 팬 가동음을 듣거나 에어컨 소리가 들린다면, 기계를 끄고 귀마개를 사용하는 수밖에 없다.

** 위 기사는 와이어드US(WIRED.com)에 게재된 것을 와이어드코리아(WIRED.kr)가 번역한 것입니다. (번역 : 고다솔 에디터)

<기사원문>
Why You Hear Voices in Your White Noise Machine
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